Cual es la necesidad de azufre en el cultivo de maíz y alfalfa.

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Que cantidad de azufre necesita el maíz y la alfalfa.

Es importante entender de dónde proviene el azufre que se utiliza para los cultivos a fin de determinar dónde apuntar mejor a la aplicación de fertilizantes. El azufre no se recomienda para muchos cultivos que crecen en suelos de textura media y fina. Numerosos estudios se llevaron a cabo durante los años 70, 80 y 90 con pocos beneficios positivos que se conozcan, a excepción de un número limitado de estudios en los que el maíz se cultivó en suelos erosionados.

En los últimos 10 a 15 años, los informes aumentaron en cuanto a las deficiencias de azufre y la investigación descubrió que el azufre puede ser necesario para los cultivos más sensibles a la deficiencia de azufre.

Las pruebas de suelo para sulfato-azufre solo representan una pequeña fracción de la cantidad total de azufre en el suelo. La materia orgánica del suelo es un gran almacén de azufre con hasta un 95% del azufre total contenido en materia orgánica. El azufre en la materia orgánica debe mineralizarse en sulfato antes de que pueda ser absorbido y asimilado por las plantas. Es dentro de este proceso de mineralización que puede explicar, en muchos casos, por qué han aumentado las respuestas al fertilizante de azufre.

La cantidad total de materia orgánica en un suelo tiene un impacto significativo sobre si se requiere fertilizante de azufre. Los suelos con baja materia orgánica del suelo tienen un grupo más pequeño de azufre que puede ser mineralizado. Una regla general es que en algún lugar entre 1.5-3 kilos de S, como sulfato, se puede mineralizar por hectarea por año por cada porcentaje de materia orgánica en las primeras seis pulgadas del suelo.

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Los suelos con un 3.0% o menos de materia orgánica han demostrado una necesidad más consistente de aplicar algo de azufre para el maíz o la alfalfa. Los campos de orientación que se ajustan dentro de este rango están justificados ya que el rendimiento puede incrementarse considerablemente con tan solo 5-8 kg de S emitidos anualmente.

Parte de nuestra preocupación inicial con el maíz en los sistemas de producción maíz fue la fijación de sulfato durante la descomposición de los tallos de maíz. Sin embargo, los datos no han demostrado que exista un alto potencial de amarre, ya que la mayoría de los tallos de maíz analizados deberían tener suficiente azufre para que los microbios descompongan los residuos sin tener que utilizar sulfato en el suelo. La mineralización es un proceso que se ve afectado por la temperatura del suelo. A medida que los suelos se enfrían disminuirá la cantidad de sulfato mineralizado. Si bien la temperatura promedio del aire juega un papel importante en esto, los suelos también pueden permanecer más fríos bajo densas esteras de residuos de cultivos. Este efecto parece ser mayor en suelos con un drenaje interno deficiente que permanecerá húmedo durante períodos de tiempo más largos.

El sulfato transportado en el suelo de un año a otro es un grupo importante de azufre que debe considerarse. Mientras que el sulfato es móvil en el suelo, la tasa de lixiviación no es tan rápida como el nitrato. Si se aplica suficiente azufre, puede haber beneficios para los cultivos que se cultivan uno o más años después de la aplicación.

En un estudio financiado por el Consejo de Educación e Investigación de Fertilizantes Agrícolas de Minnesota (AFREC), estudiaron los niveles residuales de sulfato del suelo cada otoño a una profundidad de dos pies en una rotación de soja de maíz. El azufre se aplicó antes de cada cosecha de maíz en la primavera a una tasa de 25 kilos de S por hectarea.

La figura 1. resume los datos de un sitio de campo en un suelo franco limoso que es representativo de un suelo medio con buen drenaje interno. Las muestras de suelo de otoño de 2011 muestran que hubo una mayor concentración de azufre sulfurado en las seis pulgadas superiores, lo que indica muy poco movimiento de azufre aplicado en la primavera anterior. Después del cultivo de soja de 2012, aún se podía detectar una concentración elevada de sulfato a uno o dos pies por debajo de la superficie del suelo, lo que indicaba algún movimiento de sulfato, pero aún había parte del azufre que se aplicó en 2011 que era detectable.

figura 1.

Los datos de sulfato del suelo solo representan las concentraciones, por lo que no conocemos la cantidad total de sulfato disponible. Los datos solo dan una indicación de que parte del sulfato todavía estaba a dos pies de la superficie del suelo. Después del cultivo de soja de 2012, aún se podía detectar una concentración elevada de sulfato a uno o dos pies por debajo de la superficie del suelo, lo que indicaba algún movimiento de sulfato, pero aún había parte del azufre que se aplicó en 2011 que era detectable.

Los datos de sulfato del suelo solo representan las concentraciones, por lo que no conocemos la cantidad total de sulfato disponible. Los datos solo dan una indicación de que parte del sulfato todavía estaba a dos pies de la superficie del suelo.

Después del cultivo de soja de 2012, aún se podía detectar una concentración elevada de sulfato a uno o dos pies por debajo de la superficie del suelo, lo que indicaba algún movimiento de sulfato, pero aún había parte del azufre que se aplicó en 2011 que era detectable.

Los datos de sulfato del suelo solo representan las concentraciones, por lo que no conocemos la cantidad total de sulfato disponible. Los datos solo dan una indicación de que parte del sulfato todavía estaba a dos pies de la superficie del suelo.

La respuesta puede ser no. Se esperan algunas bandas al principio de la temporada en muchos campos. Sin embargo, si los suelos se calientan y los síntomas visuales desaparecen en la etapa de crecimiento V5, es dudoso que se haya perdido el potencial de rendimiento. Si los síntomas persisten, se puede aplicar azufre como una vestimenta lateral hasta la etapa de crecimiento V5 sin expectativa de pérdida de rendimiento.

Los bajos precios del maíz pueden hacer que algunos cuestionen ciertas prácticas, como la aplicación de fertilizante de azufre. Los productores de maíz han aumentado su uso de azufre, aunque los beneficios pueden no ser probables en todas las circunstancias. El mayor riesgo de pérdida de rendimiento en el maíz se encuentra en suelos de baja materia orgánica o en sistemas de maíz continuo en suelos mal drenados. Aplicar 5 a 8 kilos de sulfuro de difusión proporciona el mejor valor si sus campos cumplen con los criterios enumerados anteriormente. La absorción total anual de azufre en un cultivo de maíz puede oscilar entre 20 y 30 kilos de S por hectarea, y aproximadamente la mitad se elimina por el grano.

Por lo general, no se necesitan tasas superiores a 7 kilos de S para suelos de textura media y fina. Algún sulfato se mineralizará del suelo, así que aprovecha esta fuente gratuita de nutrientes para las plantas.

Si se necesita aplicar fertilizante de azufre, los fertilizantes que contienen sulfato proporcionan una fuente de azufre inmediatamente disponible a la planta.

El azufre elemental puede funcionar a largo plazo, pero la oxidación de este material al sulfato es lenta y se ve muy afectada por la temperatura del suelo. Tener un poco de sulfato aplicado en la primavera en campos propensos a la deficiencia de azufre puede ser crítico para garantizar que un cultivo comience bien.

Por Daniel Kaiser, Especialista en Fertilidad de Suelos de Extensión

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